Le cépage Marsanne, originaire des Alpes du Nord et plus particulièrement de la vallée du Rhône septentrionale, est un trésor caché du monde viticole français. Souvent éclipsé par ses cousins plus célèbres, comme le Viognier ou la Roussanne, la Marsanne mérite pourtant toute notre attention pour ses qualités uniques et son potentiel remarquable. Ce cépage blanc, qui tire son nom de la ville de Marsanne dans la Drôme, est cultivé depuis des siècles dans les appellations prestigieuses telles que Hermitage, Crozes-Hermitage, Saint-Joseph et Saint-Péray. Avec ses grappes compactes et ses baies à la peau dorée, la Marsanne donne naissance à des vins blancs élégants, ronds et complexes, aux arômes de fleurs blanches, de fruits à chair blanche et de miel. Lorsqu’il est élevé en fût de chêne, il développe également des notes de vanille et de brioche qui ajoutent une dimension supplémentaire à sa palette aromatique. Mais la Marsanne ne se limite pas à la vallée du Rhône ; on la retrouve également dans d’autres régions viticoles françaises, comme le Languedoc-Roussillon ou la Savoie, ainsi qu’à l’étranger, notamment en Australie et aux États-Unis. Dans cet article, nous partirons à la découverte de ce cépage fascinant, en explorant son histoire, ses caractéristiques ampélographiques et ses terroirs de prédilection. Nous découvrirons les différentes expressions de la Marsanne, depuis les vins jeunes et fruités jusqu’aux cuvées de garde complexes et structurées. Enfin, nous aborderons les défis liés à sa culture et les perspectives d’avenir pour ce cépage confidentiel qui gagne à être connu et apprécié des amateurs de vins blancs du monde entier.

Du Nord de la vallée du Rhône au Roussillon, la Marsanne compose très souvent les assemblages des vins blancs des multiples AOC existantes. Souvent confondue avec la Roussanne, il existe pourtant des différences majeures aussi bien à la vigne qu’en cave.

Les deux cépages étant très souvent assemblés, on connait peu le goût réel de la Marsanne à moins d’avoir eu la chance de la déguster chez le vigneron avant l’assemblage ou d’avoir ouvert des bouteilles estampillées 100% Marsanne.

On ne connait pas l’origine exacte de ce cépage. Néanmoins on sait qu’il est originaire de la Vallée du Rhône septentrionale entre Lyon et Valence. C’est d’ailleurs sur ces terroirs de la Vallée du Rhône qu’il est le plus célèbre. Il compose les vins blancs des appellations Hermitage, Crozes-Hermitage,  Saint-Péray et Saint-Joseph. A savoir aussi que la marsanne et la roussanne peuvent entrer dans la composition de certains vins rouges de ces appellations (Crozes-Hermitage, Saint Joseph) dans des proportions réduites (à peine 10 ou 15%).

Plus au sud, ces deux cépages entrent aussi dans la composition des vins blancs des Côtes du Rhône Village Blanc et Côtes du Rhône Blanc.

A noter que l’appellation Cassis est la seule appellation de Provence à y faire figurer la Marsanne dans ses décrets d’appellation.

En Languedoc, on le retrouve dans les vins blancs de l’AOP Languedoc.

Ce sont les australiens qui ont la plus grande superficie dans le monde : 80% de la superficie mondiale de Marsanne se trouve en Australie.

En France, on compte environ 1 300 hectares plantés.

Ampélographie de la Marsanne

Grappe de Marsanne - Viala et Vermorel

Pierre Galet décrit ses feuilles comme grandes et épaisses, très grossièrement bullées et luisantes. Les grappes sont moyennes et peu compactes. Les baies qui la composent sont petites et sphériques d’un blanc doré avec de petites taches rousses à maturité.
Ses rameaux sont anguleux et mous.

Caractéristiques culturales de la Marsanne

La différence majeure avec la Roussanne tient en un mot : vigueur. La Marsanne est un cépage vigoureux. Il convient de maîtriser sa vigueur au risque de récolter des raisins en sous-maturité et de produire des vins sans grand intérêt.

On l’implante sur des terres peu fertiles mais sa vigueur peut lui permettre de se satisfaire de terres médiocres : son terroir idéal se situe cependant sur un coteau caillouteux à l’ensoleillement abondant.

Ce n’est pas un hasard si l’on trouve plus de Marsanne que de Roussanne en France. La Marsanne étant plus productive, elle a souvent été plantée au détriment de la Roussanne, rentabilité oblige.

Sensible à la pourriture grise, à l’oïdium et au vent, la culture de la Marsanne nécessite un bon palissage afin d’ordonner et de soutenir les longs rameaux fragiles qui supportent les grappes.

Attention à privilégier un enracinement en profondeur dans les régions les plus sèches car c’est un cépage qui peut s’avérer sensible à la sécheresse. Les vignobles septentrionaux ne connaissent pas ce problème.

Aptitudes oenologiques

Une des raisons pour lesquelles la Marsanne est moins appréciée que la Roussanne tient dans la qualité des vins produits.

La Marsanne produit des vins peu acides et donc au potentiel de vieillissement moins important que la Roussanne. Néanmoins dans le Languedoc et le Roussillon, une Marsanne bien conduite au vignoble peut anoblir un assemblage de Grenache Blanc ou de Maccabeu (Maccabeo en espagnol) aux arômes moins puissants.

Depuis 1988, ce cépage est autorisé dans les assemblages de vins blancs dans le Roussillon.

Les arômes principaux que l’on retrouve sont la pêche de vigne, le coing, l’abricot, la noisette, les arômes de fleurs blanches (plus difficiles à déceler) et le miel.

Souvent assemblée à la Roussanne dont elle compense les faibles rendements, ses aptitudes s’effacent face à ce cépage aux arômes plus subtils et plus persistants dans le temps.

A noter que l’appellation Saint-Péray en Côtes du Rhône septentrionales produit des vins blancs secs avec la Marsanne mais aussi d’excellents vins blanc pétillants.

Un peu en retrait par rapport à la Roussanne, la Marsanne apporte tout de même sa pierre à l’édifice dans de nombreux assemblages. Bon nombre de viticulteurs l’apprécient en assemblage avec la Roussanne, d’une part pour contrebalancer les faibles rendements de cette dernière mais aussi pour apporter un peu de légèreté à leurs assemblages.

Dans le Roussillon, on relève le « faible » caractère des Grenaches Blancs et autres Maccabeu.

Essayez de noter une différence en dégustant des vins à large pourcentage de Marsanne de différentes régions de production et de différents producteurs.

Crédits photo : Marsanne : By Viala et Vermorel (Ampélographie) [Public domain] via Wikimedia Commons

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